Katherine G. Johnson

Katherine G. Johnson è tra le figure più ispiratrici della NASA. Durante la sua carriera, ha calcolato le traiettorie, le finestre di lancio e i percorsi di ritorno di emergenza per molti voli del progetto Mercury e per il volo sulla luna dell’Apollo 11. Quando la NASA ha iniziato ad avvalersi dei computer per i calcoli, l’astronauta John Glenn si rifiutò di volare a meno che Johnson non verificasse che tutti i numeri erano corretti.

Biografie

Katherine Johnson amava contare: “Ho contato tutto. Ho contato i gradini della strada, i gradini della chiesa, il numero di piatti e posate che ho lavato… tutto ciò che si poteva contare, l’ho fatto».

Chi era Katherine Johnson, la donna che ci portò sulla Luna.

Il lemma della Britannica su Katherine Johnson.

Era un computer quando i computer indossavano le gonne.

Mini documentario del National Geographic

Mini documentario del Liberty Science Center

Interviste di Katherine Johnson

Katherine Johnson intervista nel 2017.

What Matters, 2011

Alcune cose che ha fatto

Nel 1957 fornì parte della matematica per il documento Notes on Space Technology del 1958, un compendio di una serie di conferenze del 1958 tenute da ingegneri della Flight Research Division e della Pilotless Aircraft Research Division (PARD).

Ha fatto l’analisi della traiettoria per la missione Freedom 7 di Alan Shepard del maggio 1961, il primo volo spaziale umano d’America.

Nel 1960, lei e l’ingegnere Ted Skopinski furono coautori del documento “Determination of Azimuth Angle at Burnout for Placing a Satellite Over a Selected Earth Position“, un rapporto che espone le equazioni che descrivono un volo spaziale orbitale in cui è specificata la posizione di atterraggio del veicolo spaziale. Era la prima volta che una donna della Flight Research Division riceveva crediti come autrice di un rapporto di ricerca.

Onorificenze

Katherine Johnson raccontata nel film Il diritto di contare.

Nel 2015, il presidente Obama le ha conferito la Medaglia presidenziale della libertà per un’eredità pionieristica che ha aperto le porte a innumerevoli donne che desideravano una carriera nella scienza e nell’ingegneria.

Donne nella NASA

Altre 12 donne che hanno cambiato la NASA

La matematica Dorothy Vaughan ha lavorato come calcolatore umano presso il National Advisory Committee for Aeronautics (NACA), che in seguito è diventato la NASA. Operava al Langley Research Center nel gruppo segregato di donne afroamericane, risolvendo complessi calcoli matematici a mano. Era specializzata in percorsi di volo, nella famiglia di lanciatori Scout e nella programmazione di computer FORTRAN, diventando poi il primo supervisore di colore del NACA.

Kitty Joyner non è stata solo la prima donna a laurearsi nel programma di ingegneria dell’Università della Virginia, ma anche il primo ingegnere di sesso femminile della NASA. Intentò con successo un’azione legale per poter ricevere un’istruzione in un momento in cui le donne non erano accettate alla scuola di ingegneria per soli uomini e successivamente ha lavorato come ingegnere elettrico alla NASA per 32 anni. Ha gestito diverse gallerie del vento, incluse quelle supersoniche, utilizzate per testare nuovi progetti di aeromobili prima del decollo, rendendo il suo lavoro fondamentale nella definizione degli standard che ha oggi l’aeronautica moderna.

Jeanette Scissum è stata la prima matematica afroamericana a entrare nel Marshall Space Flight Center della NASA, dopo essere stata assunta come matematica di livello base nel 1964. Il suo contributo alla scienza spaziale include la co-scrittura di un programma informatico per predire dove sarebbe atterrato il modulo lunare Apollo e la pubblicazione di un rapporto che proponeva nuove tecniche per migliorare la previsione di un ciclo di macchie solari, ovvero le zone sul guscio esterno del sole che appaiono temporaneamente più scure delle aree circostanti.

Kathryn Hire ha iniziato a lavorare al Kennedy Space Center della NASA nel 1989 e nel 1994 è stata scelta per il centro di controllo missione del Johnson Space Centre come responsabile delle comunicazioni con la navetta. Da allora è volata nello spazio due volte, di cui una per raggiungere la Stazione spaziale internazionale, dove ha azionato le braccia robotiche, guidato il trasferimento di circa 2000 chili di carico e contribuito all’installazione dei sistemi di riciclaggio dell’acqua, pulizia e raffreddamento dell’aria e delle attrezzature per l’allenamento dell’equipaggio. Ha trascorso nello spazio 29 giorni, 15 ore, 59 minuti e un secondo.

Mary Jackson ha iniziato la sua carriera come insegnante di matematica, prima di diventare calcolatore umano al NACA. Il suo lavoro ruotava attorno allo studio del flusso dell’aria, con l’obiettivo di migliorare l’aerodinamica degli aeroplani.

Melba Roy è stata assistente capo dei programmi di ricerca presso la Trajectory and Geodynamics Division della NASA negli anni ’60. Si è laureata in matematica e ha iniziato la sua carriera alla NASA come matematico capo per i satelliti Echo 1 e 2, supervisionando il loro monitoraggio. Questo intenso e complicato lavoro consisteva nel calcolare tutti i fattori che potevano influenzare l’orbita dei satelliti, ad esempio la forza gravitazionale di altri corpi, come altri satelliti e la luna.

Nancy Roman, soprannominata la “mamma di Hubble”, è stata una delle prime donne dirigenti della NASA e si è guadagnata il soprannome per il suo coinvolgimento nella pianificazione e nella messa a punto della struttura del telescopio spaziale Hubble.

Prima donna ispanica a viaggiare nello spazio, Ellen Ochoa è anche un inventore e attuale direttrice del Johnson Space Center della NASA. Ha condotto ricerche rivoluzionarie sui sistemi ottici, brevettando un sistema ottico che rileva le imperfezioni negli schemi ricorrenti e che può essere utilizzato per il controllo qualità nella produzione di macchinari complessi.

Margaret Hamilton è ingegnere e scienziata informatica americana e, mentre lavorava al Charles Stark Draper Laboratory al MIT, ha guidato il team che ha sviluppato il software per il programma spaziale Apollo. La sua squadra era responsabile del software di volo e di sistema, compresi il rilevamento degli errori e il ripristino e le routine di interfaccia del display, progettate e sviluppate da Hamilton. I display per gli allarmi prioritari sviluppati da Hamilton si sono rivelati fondamentali per portare gli astronauti sulla luna, interrompendo il normale display degli astronauti dell’Apollo 11 per avvertirli di un’emergenza, in modo da poterla così scongiurare prima dell’atterraggio.

Kalpana Chawla è stata la prima donna di origine indiana ad andare nello spazio. Nata in India nel 1962, si è trasferita negli Stati Uniti dove ha conseguito due master e un dottorato in ingegneria aerospaziale. Ha lavorato alla NASA nel campo della fluidodinamica computazionale e ha studiato i concetti alla base degli aeromobili che decollano e atterrano verticalmente o su piste corte. È stata selezionata per il volo nello spazio a bordo dello Space Shuttle Columbia, prima nel 1997 e poi nel 2003. Durante il suo secondo viaggio nello spazio, Chawla è rimasta uccisa quando il Columbia è diventato instabile al rientro nell’atmosfera terrestre e si è disintegrato.

In un’epoca in cui la maggior parte dei dipendenti di sesso femminile del NACA era limitata a mansioni amministrative o di segreteria, Pearl Young è stata il primo tecnico donna, nominata redattore tecnico capo del Langley Instrument Research Laboratory. Ha creato il manuale di stile del NACA per gli autori di testi di ingegneria dopo aver riconosciuto la necessità di un approccio sistematico alla scrittura di documenti tecnici nel laboratorio, un riferimento che è utilizzato ancora oggi.

Sally Ride è stata la prima donna americana nello spazio, oltre a essere la persona più giovane ad averlo fatto, all’età di 32 anni. È entrata a far parte della NASA nel 1978, dove ha prestato servizio come comunicatore a terra con le capsule spaziali e ha contribuito a sviluppare il braccio del robot utilizzato sulla navetta spaziale Canadarm. È stata l’unica persona a partecipare a entrambe le commissioni di indagine sui disastri degli Space Shuttle Challenger e Columbia, fornendo le informazioni chiave che hanno portato alla scoperta della causa dell’esplosione del Challenger.